Sociedad

EXPLORACIÓN ESPACIAL

Bienvenidos a Júpiter

El 5 de agosto de 2011 se lanzó la sonda espacial Juno -primera en usar energía solar para moverse- con el fin de entender mejor la atmósfera de Júpiter, este lunes, tras cinco años de viaje a través del Sistema Solar, alcanzó la órbita del coloso guardián de la Tierra.

Martes 5 de julio de 2016 | 12:44

La sonda, es la primera diseñada para operar en el corazón de los cinturones de radiación de Júpiter, la primera en llegar a 2.575 kilómetros de sus nubes superiores y la que tomará las imágenes con mayor resolución del planeta gigante.

Así comenzará el estudio de 20 meses que pretende descifrar alguno de los grandes misterios del mayor planeta del Sistema Solar. Júpiter, rodeado de una espesa capa gaseosa que impide cualquier observación, esta misión tiene como objetivo descifrar entre algunos misterios, cómo fue la formación del planeta si tiene algún núcleo rocoso, como el de la Tierra, su masa, y las misteriosas auroras boreales que se forman en los polos del planeta, consideradas las más intensas del sistema solar.

La sonda Juno orbitará a unos 5.000 kilómetros de la superficie de Júpiter, diez veces más cerca que cualquiera de las nueve sondas que lo visitaron antes, y funcionará por la alimentación de paneles solares. Esta tecnología es nueva, en este tipo de misiones que van más allá del cinturón de asteroides. Hasta ahora, todos los artefactos que han visitado el planeta gigante lo hicieron con Plutonio-238, pero la escasez de ese elemento radiactivo, las preocupaciones de seguridad y los avances tecnológicos hicieron que la NASA se decidiese por la energía solar.

Expedición que busca mayor entendimiento de Júpiter

No es la primera vez que se explora Júpiter. Desde 1970, diversas sondas espaciales han investigado el planeta más grande del Sistema Solar. El estudio más amplio corresponde a la sonda Galileo y duró 14 años. Eso sí, es la primera vez en 10 años que se investigará allí. La expedición científica Juno es uno de los proyectos más caros de la historia de la NASA. La sonda pesa cuatro toneladas y la misión está valorada en 1,100 millones de dólares.

La misión es liderada por una colombiana, Adriana Ocampo Uría, geóloga planetaria y ejecutiva del programa New Frontiers de la NASA. Ocampo estuvo encargada de la misión que llevó a la sonda New Horizons a 12,500 kilómetros de la superficie de Plutón el 14 de julio del 2015.

Los instrumentos científicos de Juno van dentro de una bóveda de titanio para protegerlos de la radiación. La nave también lleva una cámara y los científicos afirmaron que se dará al público la oportunidad de sugerir qué fotografías se deberían tomar. Además de artefactos de rayos X, que se usarán para determinar la profundidad y densidad del planeta.

Otro de los misterios que la sonda Juno pretende resolver es cómo se genera el campo magnético de Júpiter, el más intenso del Sistema Solar y que desempeña un papel importante para la Tierra, pues al ser de tan magnitud, atrapa a los objetos que podrían representar una amenaza para la vida en la Tierra. Además de todo, la comprensión de ese campo magnético también puede ayudar a entender las posibilidades de albergar vida de algunas de sus lunas, como Europa.

Bajo las nubes de este coloso y sus tormentas descomunales se esconden muchos de los secretos del origen del Sistema Solar y en la composición de su atmósfera se puede encontrar información sobre sus migraciones, en las que pudo arrasar nuestro sistema planetario para hacerlo habitable. Está previsto que la misión acabe en el 2018, cuando Juno caerá y se incendiará en la atmósfera de Júpiter.

El conocimiento que recoja Juno durante los próximos 20 meses no sólo servirá para entender nuestro entorno planetario cercano. Gran parte de los planetas extrasolares descubiertos son gigantes gaseosos como Júpiter y lo que se aprenda con esta misión servirá para interpretar mejor los mundos más allá del Sistema Solar. Además, como siempre sucede con las misiones de exploración, los datos de la sonda depararán sorpresas que modificarán la imagen que tenemos del rey de los planetas.






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